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La tradición de esta historia tiene sus raíces en la Edad Media, época en que la pobreza extrema de
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algunas familias los obligaba al infanticidio.

Bajo esta premisa se desarrolla la historia ya que los padres de la pareja de hermanos los abandonan en el bosque con la intención de que mueran. Los niños encuentran la casa de la bruja y después de quemadla en el horno roban todas sus pertenencias y regresan a disfrutarlas con su padre.

En las primeras versiones del cuento de los hermanos Grimm, no había madrastra y era la propia madre la que convencía al padre de abandonar a sus hijos para que muriesen en el bosque y no tener que
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alimentarlos.

Algunos estudiosos incluso identifican a la bruja con la propia madre, ya que cuando los niños vuelven a casa, ambas han muerto y los dos personajes parecen obsesionados con el hambre y empeñados en matar a los niños.

Existe otra versión francesa de este cuento que comienza igual a Hansel y Gretel donde una pareja de hermanos se pierde en el bosque y a continuación están atrapados en jaulas, siendo cebados para ser comidos. Pero en esta versión no es una bruja malvada la que captura a los niños, sino el mismísimo Diablo y su esposa. El Diablo fabrica un caballete aserrado para que el niño pequeño sangre hasta morir y se va a dar un paseo, diciéndole a la niña que ponga a su hermano en el caballete aserrado antes de que vuelva.

Los pequeños se hacen los confundidos y le piden a la esposa del Diablo que les muestre como deberían poner al niño en el caballete aserrado. Cuando ella les enseña cómo, ellos la amarran y le cortan la garganta. Luego se roban todo el dinero del Diablo y se escapan en su carruaje. El Diablo los persigue tras descubrir lo que los niños habían hecho, pero muere en el proceso.
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